Το σχέδιο να σωθούν από σκύλους, οι ελιές της Ιταλίας που πεθαίνουν

Το σχέδιο να σωθούν από σκύλους, οι ελιές της Ιταλίας που πεθαίνουν

Μια θανατηφόρα και δύσκολα ανιχνεύσιμη ασθένεια καταστρέφει τα πολύτιμα ελαιόδεντρα της νότιας Ιταλίας εδώ και 10 χρόνια. Μια άριστα εκπαιδευμένη ομάδα σκύλων σούπερ-σνίφερ θα μπορούσε να τους σώσει.

Ένα ηλιόλουστο χειμωνιάτικο πρωινό, ο εκπαιδευτής σκύλων Mario Fortebraccio σκύβει αργά προς μια σειρά από ελαιόδεντρα σε γλάστρες και το δείχνει με το χέρι του. Περιμένοντας αυτό το σήμα, ο Πάκο, ένα τρίχρονο λευκό Λαμπραντόρ, ορμάει μέσα από τη σειρά των φυτών με το κεφάλι του γερμένο, μυρίζοντας κάθε γλάστρα στη ρίζα, με τον ρυθμό της εισπνοής του να αντηχεί στο θερμοκήπιο. Ο σκύλος ψάχνει προσεκτικά για κάτι που οι άνθρωποι δεν μπορούν να αντιληφθούν.

«Δεν κάνουν τίποτα αν δεν υπάρχει ανταμοιβή», μου λέει χαμογελώντας ο Φορτεμπράτσιο. Μετά από λίγα δευτερόλεπτα, έχοντας ολοκληρώσει την εργασία του, ο Πάκο επέστρεψε στον προπονητή, σήκωσε το πόδι του για να ουρήσει σε ένα κοντινό φυτό, κούνησε την ουρά του και ζήτησε μια μικρή τραγανή απόλαυση.

Στο Vivai Giuranna, ένα εκτεταμένο εμπορικό θερμοκήπιο με πάνω από ένα εκατομμύριο φυτά στην Parabita, στη νότια ιταλική περιοχή της Απουλίας, ο Paco ψάχνει για το Xylella fastidiosa , ένα είδος βακτηρίου που καταστρέφει τα ελαιόδεντρα της νότιας Ιταλίας την τελευταία δεκαετία . Ο Paco και μερικοί άλλοι τετράποδοι συνάδελφοι αποτελούν την άριστα εκπαιδευμένη ομάδα Xylella Detection Dogs.

«Αυτά τα σκυλιά έχουν κάτι μοναδικό», λέει ο Angelo Delle Donne, ο επικεφαλής φυτοϋγειονομικός επιθεωρητής για την κυβέρνηση της επαρχίας Lecce, ο οποίος μάχεται με το Xylella από τότε που ανακαλύφθηκε στην Απουλία το 2013.

Το Xylella fastiodiosa είναι ένα βακτήριο που φράζει το ξυλόχιλο (τα αγγεία που μεταφέρουν νερό από τις ρίζες στα φύλλα) των δέντρων και άλλων ξυλωδών φυτών και τα πνίγει αργά μέχρι θανάτου. Οι σκούρες , ένα κοινό έντομο, μεταδίδουν την ασθένεια: όταν δαγκώνουν ένα μολυσμένο φύλλο, τα βακτήρια μετακινούνται στο σάλιο τους και τα ζωύφια μεταδίδουν την ασθένεια όταν τρέφονται με το επόμενο υγιές φυτό τους.

Δεν υπάρχουν γνωστές θεραπείες για αυτήν την ασθένεια και μόλις μολυνθεί, το φυτό σιγά-σιγά στεγνώνει (αν και ορισμένα μολυσμένα φυτά καταφέρνουν να επιβιώσουν χωρίς να εμφανίζουν συμπτώματα). Υπάρχουν πολλά στελέχη Xylella και μαζί επηρεάζουν 595 είδη φυτών παγκοσμίως στην τελευταία καταμέτρηση. Τον περασμένο αιώνα, η Xylella έχει αποδεκατίσει πορτοκαλιές στη Βραζιλία, αμπελώνες στη νότια Καλιφόρνια και αχλαδιές στην Ταϊβάν. Τότε, πριν από 10 χρόνια, η Ξυλέλλα έφτασε στις ελιές της Απουλίας .

Με τα 60 εκατομμύρια ελαιόδεντρα της, η Απουλία παρήγαγε έως και το 50% του ελαιολάδου της Ιταλίας , αλλά μέσα σε λίγα μόλις χρόνια, η Xylella μόλυνσε και σκότωσε 21 εκατομμύρια δέντρα, πολλά από τα οποία ήταν αρκετών αιώνων .

Σήμερα, μια απέραντη θάλασσα από νεκρούς, γκρίζους κορμούς δέντρων καλύπτει το κάτω μέρος της περιοχής, με ό,τι έχει απομείνει από χιλιάδες αγροκτήματα μικρής κλίμακας, ελαιοτριβεία και θερμοκήπια.

Ο Mauro Giuranna, ο ιδιοκτήτης του Vivai Giuranna, έχει προσωπική εμπειρία από επίθεση Xylella . Όταν οι επιθεωρητές φυτών βρήκαν μολυσμένα φυτά στο θερμοκήπιό του, έπρεπε να απορρίψει φυτά αξίας περίπου 1 εκατομμυρίου ευρώ.

«Ήμασταν πολύ επιφανειακοί [στην αντιμετώπιση της Xylella ] τα πρώτα χρόνια», λέει η Giuranna. «Δεν έχουν απομείνει πλέον μνημειώδεις ελιές».

Εύχεται οι έλεγχοι να ήταν πιο αυστηροί και πιο γρήγοροι. Ωστόσο, ο περιφερειάρχης Πρόεδρος Michele Emiliano ήταν αρχικά επιφυλακτικός σχετικά με τη σχέση μεταξύ του Xylella και της ταχείας αποξήρανσης των ελαιόδεντρων.

Οι επιστήμονες που εργάζονταν στην προσπάθεια να σταματήσουν τα βακτήρια τέθηκαν σε δίκη , κατηγορούμενοι για εξάπλωση των βακτηρίων οι ίδιοι (τελικά, όλες οι κατηγορίες αποσύρθηκαν ). Η Ιταλία διερευνήθηκε από την Ευρωπαϊκή Επιτροπή για ανεπαρκή απάντηση.

Ένας εκπρόσωπος του Emiliano είπε στο Future Planet ότι ποτέ δεν είχε υποστηρίξει αντιεπιστημονικές θεωρίες ή θεωρίες συνωμοσίας. «Ο Πρόεδρος ξεκίνησε μια σημαντική δράση ακρόασης όλων, οργανώνοντας δημόσιες συνελεύσεις, συμμετέχοντας προσωπικά σε όλες τις εκδηλώσεις στις οποίες προσκλήθηκε, για να φέρει ένα θέμα τόσο περίπλοκο, δραματικό και διχαστικό όσο η Ξυλέλλα στο πλαίσιο ενός διαλόγου πολιτών». είπε ο εκπρόσωπος.

Η ανταπόκριση της Ιταλίας έχει πλέον βελτιωθεί από τις πρώτες μέρες μετά τη μόλυνση,  λαμβάνοντας μέτρα όπως η μεγάλης κλίμακας παρακολούθηση της νόσου . Ωστόσο, η Ξυλέλλα συνεχίζει να εξαπλώνεται στα ελαιόδεντρα της περιοχής.

«Πάντα κυνηγάμε την ασθένεια», λέει η Delle Donne.

Καθώς τα βακτήρια συνεχίζουν να εξαπλώνονται προς τα βόρεια με ρυθμό περίπου 20 χιλιόμετρα (12 μίλια) ετησίως, εμφανίζονται και σε άλλες περιοχές της Ιταλίας και της Ευρώπης, οι κυβερνήσεις ανησυχούν , ενώ επιστήμονες και επιθεωρητές φυτών αγωνίζονται να περιορίσουν την ασθένεια και να την αποτρέψουν από την εξάπλωσή της περαιτέρω. Μόλις εντοπιστεί ένα μολυσμένο δέντρο κοντά σε υγιή δέντρα , πρέπει να ξεριζωθεί και να επιθεωρηθούν προσεκτικά τυχόν άλλα δέντρα που βρίσκονται σε κοντινή απόσταση 50 μέτρων (160 πόδια).

Ο Nicola di Noia, γεωπόνος από τον Τάραντα και γενικός διευθυντής της Unaprol , της μεγαλύτερης κοινοπραξίας παραγωγών ελαιολάδου της Ιταλίας, κατανοεί καλά τον κίνδυνο του Xylella και υποστηρίζει δυνατά τον περιορισμό του.

«Είναι μια άνευ προηγουμένου οικολογική, περιβαλλοντική καταστροφή», λέει. “Δεν μπορούμε απλώς να παγιδευτούμε στο οικολογικό πάθος. Πρέπει να είμαστε επιστημονικοί.”

Το 2020, σκέφτηκε την προηγούμενη εμπειρία του ως καραμπινιέρος (αξιωματικός της ιταλικής χωροφυλακής), που εργαζόταν με σκύλους μοριακής ανίχνευσης για την αποκάλυψη ναρκωτικών και εκρηκτικών και θυμήθηκε τις απίστευτες οσφρητικές τους ικανότητες. Τι θα γινόταν αν μπορούσαν να εντοπίσουν και το Xylella ;

 

«Αρχίσαμε να ψάχνουμε για παρόμοια έργα που έγιναν από σκύλους σε φυτά», λέει ο Di Noia. Και ανακάλυψαν ότι μια ομάδα Καλιφορνέζων ειδικών είχε βρει έναν τρόπο να χρησιμοποιήσει τη μυρωδιά για να ανιχνεύσει βακτήρια στα εσπεριδοειδή .

Ενθουσιασμένος από την πιθανότητα, ο Di Noia μίλησε για αυτήν την ιδέα με την Ente Nazionale della Cinofilia Italiana ( ENCI , την εθνική οργάνωση που είναι υπεύθυνη για την αναγνώριση, την τυποποίηση και την καταγραφή των γενεαλογικών σκύλων στην Ιταλία) και με τους επικεφαλής ερευνητές για το Xylella στο Μπάρι της Απουλίας πρωτεύουσα, στο Εθνικό Συμβούλιο Ερευνών.

Συγκέντρωσε τα χρήματα και αποφάσισε να καλέσει το ιππικό – τους σκύλους ανίχνευσης Xylella .

Η μύτη ενός σκύλου, καταρχήν, λειτουργεί με τον ίδιο τρόπο που λειτουργεί η μύτη ενός ανθρώπου. Καθώς εισπνέουμε και εκπνέουμε, οι υποδοχείς στη μύτη ανιχνεύουν μόρια στον αέρα και στέλνουν τις πληροφορίες στον εγκέφαλο.

Η μύτη ενός σκύλου έχει μερικά διαφορετικά χαρακτηριστικά που κάνουν το ζώο υπερ-μυριστή. Το μπροστινό μέρος της μύτης χρησιμεύει για την υγρασία του εισερχόμενου αέρα που βοηθά την όσφρηση και στη συνέχεια ο αέρας διοχετεύεται στους πνεύμονες και εν μέρει σε έναν οσφρητικό θάλαμο γεμάτο με υποδοχείς για τη σύλληψη οσμών. Και εκεί είναι που οι σκύλοι ξεπερνούν την ανθρώπινη μύτη : οι σκύλοι έχουν 20 φορές περισσότερους οσφρητικούς υποδοχείς από τους ανθρώπους που στέλνουν σήματα στον εγκέφαλό τους. Όταν ο σκύλος εκπνέει, ο αέρας βγαίνει από τις δύο πλευρικές σχισμές της μύτης, όχι από τα ρουθούνια όπως κάνουμε εμείς: αυτός είναι ο λόγος για τον οποίο οι σκύλοι μπορούν να μυρίζουν σε έναν συνεχή κύκλο, πιάνοντας μεγάλους όγκους αέρα και οσμών.

«Υπάρχουν ζώα που βλέπουν πολύ περισσότερα χρώματα από εμάς», είπε η Adee Schoon, μια ανεξάρτητη Ολλανδή βιολόγος που εργάζεται με την ανίχνευση αρωμάτων από ζώα τις τελευταίες τρεις δεκαετίες. «Αν πάρετε αυτή την αναλογία και τη χρησιμοποιήσετε με τα σκυλιά, μπορείτε να δείτε ότι είμαστε σίγουρα τυφλοί στις οσμές σε σύγκριση με τους σκύλους».

Τα περισσότερα σκυλιά μπορούν να περιηγηθούν στον κόσμο των αρωμάτων με τρόπους που δεν μπορούμε να καταλάβουμε, αλλά χρειάζονται ειδικά άτομα και πολλή εκπαίδευση για να γίνουν σκύλοι ανίχνευσης. Ο Schoon εργαζόταν με σκύλους ανίχνευσης στην ιατροδικαστική, ιδίως υποθέσεις βιασμού για την ολλανδική αστυνομία, για να εντοπίσει τους βιαστές από το σπέρμα τους. Λέει ότι σκέφτεται τους σκύλους ανίχνευσης ως άριστα εκπαιδευμένους ειδικούς που αναγνώρισαν τις μυρωδιές με τον τρόπο που οι άνθρωποι αναγνωρίζουν τα πρόσωπα των ανθρώπων.

Ωστόσο, η εκπαίδευση ενός νέου σκύλου δεν είναι εύκολη και μπορεί να πάρει λίγο χρόνο. Σύμφωνα με τη Serena Donnini, εκπαιδεύτρια σκύλων για το ENCI και συντονιστή του πειραματικού προγράμματος Xylella Detection Dogs, υπάρχουν μερικές ράτσες σκύλων, όπως το σπρίνγκερ σπάνιελ, το γερμανικό ποιμενικό, το κόκερ σπάνιελ και το Λαμπραντόρ, που χάρη στη μεγαλύτερη μύτη τους και χώρο στο στήθος, είναι πιο πιθανό να γίνουν καλοί σούπερ μυρωδιές και να εργάζονται σε μεγαλύτερες βάρδιες με αυτοκατευθυνόμενο τρόπο, συχνά επιδιώκοντας ένα άρωμα για ώρες. Αλλά αυτό δεν είναι αρκετό, λέει ο Donnini, γιατί η προσωπικότητα ενός σκύλου είναι επίσης σημαντική: για να περάσουν όλες τις εξετάσεις για να γίνουν σκυλιά ανίχνευσης, τα ζώα πρέπει να αγαπούν να παίζουν και να τρώνε.

“Αυτό είναι σημαντικό για να αναπτυχθεί ένα σύστημα ανταμοιβής”, λέει ο Donnini. Όσο περισσότερο λατρεύει ένας σκύλος να πιάνει μια μπάλα και όσο πιο πολύ γίνεται εμμονή με αυτήν, τόσο πιο πιθανό είναι να την ψάξει. «Μέχρι να έχουμε κάτι που ο σκύλος θέλει τόσο πολύ που θα ήταν σχεδόν διατεθειμένος να σκοτώσει για να το αποκτήσει, δεν μπορούμε να προχωρήσουμε για να τον εκπαιδεύσουμε».

Ένα κοινό αντικείμενο με το οποίο η Donnini και οι συνεργάτες της δουλεύουν συχνά είναι ένα κοίλο παιχνίδι από καουτσούκ. Αφού αφήσουν τον σκύλο να παίξει αρχικά μαζί του, οι εκπαιδευτές αρχίζουν να το κρύβουν για να δουλέψουν στις δεξιότητες αναζήτησης του σκύλου. Κάθε φορά που τα σκυλιά βρίσκουν το λάστιχο, λαμβάνουν ανταμοιβή τροφής.

«Πρέπει να σκεφτεί κανείς ότι «η δουλειά εδώ είναι υπέροχη γιατί βρήκα το παιχνίδι μου», λέει ο Donnini. Για τους σκύλους, το καουτσούκ έχει μια πολύ συγκεκριμένη οσμή, οπότε όσο προχωρά η εκπαίδευση, τόσο περισσότερο ο εκπαιδευτής σπάει το λάστιχο σε μικρότερα κομμάτια μέχρι να γίνουν στο μέγεθος μιας φακής. Όσο μικρότερο είναι το θραύσμα από καουτσούκ, τόσο περισσότερο ο σκύλος συγκεντρώνεται στο να το βρει και επιταχύνει τη συχνότητα του ρουθουνίσματος. Μόλις ο σκύλος διδαχθεί πώς να υποδείξει ότι βρήκε το παιχνίδι παγώνοντας, γαβγίζοντας ή καθισμένος, οι εκπαιδευτές εισάγουν τη μυρωδιά-στόχο.

Σύμφωνα με τον Donnini, υπάρχουν διαφορετικοί τρόποι για να γίνει αυτό, αλλά υπάρχουν δύο πιο κοινές μέθοδοι. Το πρώτο είναι το ζευγάρωμα – συναρμολόγηση μυρωδιάς και παιχνιδιού-στόχου, επιβράβευση του σκύλου όταν τα βρει και αφαιρώντας αργά το λάστιχο του παιχνιδιού. Το άλλο είναι αντίθετο – εδώ, κανένα παιχνίδι δεν κρύβεται, αλλά καθώς ο σκύλος το ψάχνει επειγόντως, όταν περνά από τη μυρωδιά του στόχου, λαμβάνει μια ανταμοιβή. Ο σκύλος σύντομα μαθαίνει να δίνει σήμα όταν αναγνωρίζει τη νέα μυρωδιά, λαμβάνοντας μια ανταμοιβή.

Ως εκ τούτου, ο Donnini λέει ότι είναι ζωτικής σημασίας να εκπαιδεύσουμε τα σκυλιά με τις σωστές μυρωδιές, και εδώ είναι που οι επιστήμονες του Εθνικού Συμβουλίου Ερευνών διαδραματίζουν θεμελιώδη ρόλο. Για να σωθούν τα δέντρα από το Xylella , αυτό το άρωμα είναι η μυρωδιά ενός μολυσμένου φυτού. Όπως και οι άνθρωποι, όταν τα φυτά μολύνονται, ο μεταβολισμός και η μυρωδιά τους αλλάζουν.

Ο Donato Boscia, ιολόγος φυτών και επικεφαλής της μονάδας Μπάρι του Ινστιτούτου CNR για την Αειφόρο Προστασία Φυτών που είναι υπεύθυνος για τη μελέτη του Xylella , παρέχει στον Donnini πιστοποιημένα μολυσμένα φυτά ελιάς. Η ομάδα του Boscia αυτή τη στιγμή προσπαθεί να καταλάβει τα συγκεκριμένα μόρια που απελευθερώνονται από τα μολυσμένα φυτά που αντιλαμβάνονται τα σκυλιά.

«Δεν ξέρουμε πραγματικά, αλλά πρέπει να δώσουμε στον σκύλο όλα τα κομμάτια του παζλ ώστε να μπορεί να δημιουργήσει μια ακριβή εικόνα μυρωδιάς», προσθέτει ο Donnini.

Για να δείξει την ακρίβεια των σκύλων, ο Donnini απλώνει πέντε μικρές ελιές σε γλάστρες στη σειρά στην αυλή του Forestaforte, ένα ελαιοτριβείο και το ερευνητικό φυλάκιο του CNR στο Salento. Ένα από τα φυτά φέρει μια ετικέτα με μια κόκκινη κουκκίδα, πιστοποιημένη ως μολυσμένη με Xylella από την ομάδα του Boscia. Ο εκπαιδευτής σκύλων Fortebraccio δίνει σήμα στον Ellis, το επτάχρονο άσπρο και καφέ σπάνιελ σπρίντερ του, που τρέχει με σπριντ μέσα από τα φυτά, παγώνει μπροστά από το μολυσμένο φυτό και κουνώντας την ουρά της, επιστρέφει στον εκπαιδευτή για να ζητήσει την τροφή της.

Ανεξάρτητα από το πού ήταν τοποθετημένο το φυτό στη γραμμή, τόσο ο Έλις όσο και ο Πάκο μπορούσαν ξεκάθαρα να εντοπίσουν και να παγώσουν μπροστά του.

Δεν παρουσιάζουν όλα τα φυτά που έχουν μολυνθεί από την Xylella συμπτώματα αντιληπτά στον άνθρωπο, και αυτός είναι ένας λόγος που έχει αποδειχθεί τόσο δύσκολο να περιοριστεί η ασθένεια. Τα σκυλιά θα μπορούσαν να βοηθήσουν να σταματήσει η εξάπλωση σε κρίσιμες στρατηγικές τοποθεσίες, όπως θερμοκήπια και λιμάνια. Πιστεύεται ότι μέσω ενός εισαγόμενου φυτού καφέ από τη Λατινική Αμερική το Xylella έφτασε στην Απουλία αρχικά , σύμφωνα με μια μελέτη με επικεφαλής την Annalisa Giampetruzzi του Πανεπιστημίου του Bari Aldo Moro.

“Ακριβώς αυτά τα μέρη ήταν ο Δούρειος ίππος στον οποίο η Xylella εισήχθη σε μια νέα περιοχή”, λέει ο Boscia. Φαντάζονται εκπαιδευμένα σκυλιά που αναπτύσσονται σε κάθε λιμάνι εισόδου που δέχεται εισαγόμενα φυτά και άλλα που θα ανιχνεύουν περιοδικά τα θερμοκήπια της περιοχής.

«Πρέπει να εκπαιδεύσουμε τους σκύλους να αναγνωρίζουν φυτά που έχουν μολυνθεί από την Xylella ανεξάρτητα από το είδος φυτού όπου βρίσκεται», είπε ο Boscia. Οι ερευνητές ακόμα δεν γνωρίζουν αν οι ενώσεις που μυρίζουν τα σκυλιά προέρχονται από τις ρίζες ή από τα κλαδιά του δέντρου. Εξακολουθούν να είναι αβέβαιοι εάν, με την ίδια εκπαίδευση, θα μπορέσουν να αποκαλύψουν ταυτόχρονα τα βακτήρια σε ένα φυτό δεντρολίβανου ή πικροδάφνης.

Σύμφωνα με την Cristina Davis, καθηγήτρια μηχανολογίας και αεροδιαστημικής μηχανικής στο Πανεπιστήμιο της Καλιφόρνια, η οποία εργάζεται εδώ και χρόνια για να κατασκευάσει όργανα που μπορούν να ανιχνεύσουν πτητικές οργανικές ενώσεις, αυτό είναι μια πιθανότητα. Εξηγεί ότι εάν, για παράδειγμα, υπάρχουν 50 πτητικές ενώσεις που εκπέμπονται από κάθε διαφορετικό φυτικό είδος μολυσμένο με Xylella , θα μπορούσε να είναι ότι ένα μέρος αυτών των ενώσεων μοιράζεται μεταξύ όλων.

“Νομίζω ότι υπάρχει μια πραγματικά λογική προσδοκία ότι θα μπορούσατε να εκπαιδεύσετε ένα ζώο όπως ένα σκυλί ή έναν αισθητήρα για να μπορείτε να το ανιχνεύσετε με την πάροδο του χρόνου”, λέει ο Davis.

Στην πραγματικότητα, το 2014, η Davis και η ομάδα της κατάφεραν να χρησιμοποιήσουν ένα προηγμένο όργανο, ένα φασματόμετρο διαφορικής κινητικότητας, για να εντοπίσουν φυτά εσπεριδοειδών που είχαν μολυνθεί από το βακτήριο Candidatus Liberibacter .

Καθώς οι Ιταλοί επιστήμονες συνεχίζουν να μελετούν τα μολυσμένα φυτά, οι σκύλοι θα μπορούσαν να λειτουργήσουν ως απόδειξη της ιδέας για να δημιουργήσουν ένα όργανο που θα μπορούσε να βοηθήσει και στην αναζήτηση Xylella . Υπάρχει ακόμη πολλή δουλειά που πρέπει να γίνει, αλλά οι ερευνητές ελπίζουν ότι τα Xylella Detection Dogs θα είναι ένα άλλο όργανο για την αντίθεση των θανατηφόρων βακτηρίων.

Εκτός από τις τρομερές επιπτώσεις της Xylella στη νότια ιταλική επικράτεια, ο Di Noia ανησυχεί για τις ποσότητες διοξειδίου του άνθρακα που απελευθερώνονται στην ατμόσφαιρα από τα ατελείωτα δάση των νεκρών ελαιόδεντρων καθώς αποσυντίθενται.

 

«Είναι ένα κόστος που πρέπει να πληρώσουμε όλοι, σε εθνικό και διεθνές επίπεδο, για να περιορίσουμε μια περιβαλλοντική καταστροφή», λέει ο Ντι Νόια.

Πηγή: https://www.bbc.com